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后白光LED专利时代 中国LED厂能改变赛局?

放大字体  缩小字体 照明中国网   发布日期:2017-07-13  来源:OFweek半导体照明网  

LED产业过去由日亚化学欧司朗光电半导体、科锐、丰田合成、Lumileds等五大厂交互授权形成庞大的专利网,任何想要卖到海外市场的LED厂商,多多少少都需要缴交“保护费”才能顺畅通行。然而随着专利到期、台韩厂崛起为专利强权,以及中国厂商力争上游,如此寡占型态已经悄悄出现改变。

五大专利网逐渐式微

过去LED专利诉讼案件多半是这些专利大厂控告台湾、韩国与中国厂商,其中又以日亚化学最为强硬、启动专利战争的频率最高。2009年日亚化学与首尔半导体的专利大战以和解收场后,首尔半导体也成为专利授权网的一员,过去五角形的专利授权态势因而转变成六芒星的型态。

不过,随着五个专利大厂的本业经营越来越困难,其他专利大厂开始改采收取专利授权金或释出专利的方式求生存。此外,日亚化学被誉为门神级的白光专利(YAG patent 925)将于2017年7月29日到期,再加上台湾的亿光电子针对日亚化学持有的专利提起专利无效诉讼,也在美国等部分国家获得专利无效的成功判决,已经大幅削弱日亚化学的专利强度。随着LED大厂筑起的专利高墙开始崩解,过去这些厂商靠着专利壁垒在全球LED市场呼风唤雨的荣景恐不再。

中国厂商试图取得海外市场的入场券

除了大厂关键专利将到期,可能影响过去严密的专利网外,中国厂商的动态,也为后白光专利时代带来不少变数。

从LEDinside的LED市场排名观察到,中国大陆LED厂商大举扩产,已挤入全球前十强。此外,中国大陆厂商近年来透过并购取得不少海外公司,例如中国电子信息集团取得Bridgelux的股权、三安收购Luminus,以及丰田合成授权瑞丰与聚飞光电,均显示出中国大陆厂商试图取得进入海外市场的门票。再加上越来越多国际品牌大厂开始将代工订单释放给中国大陆LED厂商,其产品出口海外市场的份额逐渐提高。中国大陆厂商强势崛起,对国际大厂与其他区域的厂商造成极大威胁,预期未来专利诉讼将层出不穷。

而亿光在2017年6月对普瑞光电(Bridgelux, Inc.)提起诉讼,据了解侵权产品包括广泛用于照明的2835产品。普瑞光电宣称在全球拥有超过750项LED晶片与封装技术专利,又与科锐达成专利交互授权,其母公司为中国电子信息集团。此为中国厂商藉由海外收购LED公司,以进入海外市场的一个具体实例,后续发展值得观察。而此次亿光主动出拳,也凸显在LED产业版图变迁下,厂商已调整策略、积极维护自身优势。

日韩台大厂将诉讼转向下游厂商

近年台湾与韩国厂商在专利诉讼的策略上,也随着产业情势的骤变而出现转变,台湾与韩国厂商由于竞争压力日增,成本又不敌中国厂商,因而改采主动出击打专利诉讼,透过诉讼进行防堵。

根据LEDinside观察,以LED照明为例,若照明代工厂想要出口产品到欧洲、美国、日本等注重专利保护的市场,基本上还是需要使用没有专利疑虑的LED,零售通路与照明品牌才会接受,所以大部分代工厂只好选择五大专利厂商生产、价钱较高的LED。但是考量成本,部分产品也会选择首尔半导体、三星LED以及LGIT等韩国厂商的LED元件。而台湾的亿光电子因为与日亚化学的专利诉讼取得有利的判决,再搭配晶元光电的晶片,产品获客户肯定、可以行销全球。

过去LED产业以竞争者之间的诉讼为主,但近来开始有大量的案件是直接针对应用厂商。以往业者不愿意对应用厂商提起诉讼,是因为应用厂商可能是竞争对手的客户,也可能是自己的客户。应用厂商使用LED时一向抱持着「A厂牌的LED用一些、B厂牌的也用一些、C厂牌的也用一些」的心态,认为既然已算是客户,就不会有诉讼的问题。但2016年3月日亚化学率先打破这个惯例,对北美第一大电视品牌Vizio提起诉讼,接着也陆续对Feit、Lowe’s、TCL等厂商提起相同专利的诉讼,其中,Lowe’s为北美第二大DIY通路,仅次于Home Depot。据了解,被诉对象某个程度都使用到日亚化的产品,这些案件目前都仍在进行中。

有此先例后,晶元光电、亿光、首尔半导体等也采取类似策略。首先晶电及首尔都提出针对LED灯丝产品的专利诉讼,目前部分诉讼已达成和解,但对下游的LED照明业者已产生警惕作用。2017年4月晶电控告美国通路厂商Lowe’s,而亿光也对日亚化学、西铁城电子及其客户大光电机提起诉讼,据了解大光电机为日本前五大照明厂之一。有监于这些直指客户端的专利诉讼愈来愈多,也让LED业界重新思考,是否在2017到2018年日亚白光专利到期后,专利竞争就会告一段落?

LEDinside认为,尽管日亚化学的专利到期、专利网出现松动已使得各厂商改变其专利布局与策略,然而,这也不代表专利大门就此敞开,而仅是专利战的开端。因为日亚化学过去专利绝对垄断的强势地位已经不复存在,加上各LED厂商均拥有自己的专利,彼此间的差距已经拉近,预期专利战火将持续延烧,LED应用厂商仍须小心因应。

 
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